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Las circunstancias complejas que definieron tu género

Artículo publicado originalmente en: https://www.bbc.com/ escrito por Linda Geddes

Los científicos solo se están familiarizando con la complicada interacción de los genes, las hormonas y la experiencia de vida que dan forma a nuestra identidad.

Por Linda Geddes

¿Eres hombre o mujer? Lo más probable es que tenga un sentimiento fuerte de cualquier manera; probablemente uno que ha estado contigo desde la infancia y corresponde a tus genitales. Pero no necesariamente. Algunas personas siempre han creído que nacieron en el género equivocado; en otros, estos sentimientos no se desarrollaron hasta la vida posterior. Algunos pueden optar por cambiar quirúrgicamente su cuerpo para que coincida con su identidad de género; otros ocasionalmente pueden vestirse de manera cruzada; o no hacer nada en absoluto. Luego hay personas que no se sienten masculinas ni femeninas, sino en algún punto intermedio. Dicen que se necesita todo tipo de cosas para hacer un mundo, y esto es cierto para el género.

Pero, ¿de dónde vienen estos sentimientos innatos de masculinidad y feminidad? ¿Y hasta qué punto dan forma a la persona en la que eventualmente nos convertiremos?

El debate sobre los orígenes de la conducta masculina y femenina ha sido furioso durante décadas. En la década de 1970, las feministas que esperaban crear una sociedad más igualitaria vestían a los niños con vestidos y alentaban a las niñas a jugar con camiones. Luego, a principios de los años 90, el interés público cambió hacia las aparentes diferencias entre el cerebro masculino y femenino, en gran parte gracias al éxito de ventas internacional Men Are From Mars, Women Are From Venus. Hoy estos debates continúan, por ejemplo, en la discusión sobre si las tiendas de juguetes deberían segregar sus productos en estereotipos rosados ​​y azules, pero la creciente investigación sobre los fundamentos biológicos de la transexualidad también está arrojando nueva luz sobre el asunto.

No puedes mirar un cerebro individual y saber si es hombre o mujer

Las personas a menudo hablan sobre el cerebro masculino y femenino, y es cierto que hay algunas diferencias, aunque su importancia a menudo se exagera. En promedio, los hombres tienen un volumen cerebral total más grande, y también hay una variación en el tamaño de ciertas regiones del cerebro; Por ejemplo, la corteza o la capa más externa del cerebro tiende a ser ligeramente más gruesa en las mujeres, mientras que la amígdala que procesa las emociones tiende a ser ligeramente más grande en los hombres. Aun así, hay mucha superposición.

«No se puede mirar un cerebro individual y saber si es hombre o mujer», dice Lise Eliot, profesora asociada de neurociencia en la Universidad Rosalind Franklin en Chicago y autora de Pink Brain, Blue Brain. Lo mismo se aplica a los rasgos psicológicos, como la habilidad matemática o la empatía. «Simplemente no es el caso de que los hombres carezcan de empatía y las mujeres sean universalmente supersensibles», agrega Eliot. “Hay diferencias estadísticas, pero no diferencias individuales predictivas. Hay una tremenda superposición”.

Los cerebros de las personas transgénero adultas encajan aún menos en categorías masculinas o femeninas. «No se trata del tamaño, se trata del patrón, o de cómo se ha construido el cerebro», dice Antonio Guillamon de la Universidad Nacional de Educación a Distancia (Uned) en Madrid, quien ha participado en algunos de estos estudios. A nivel de todo el cerebro, las mujeres que se identifican como hombres tienden a tener cerebros del tamaño de mujeres, y los hombres que se identifican como mujeres tienden a tener cerebros del tamaño de hombres, pero cuando Guillamon y sus colegas escanearon los cerebros de hombres, mujeres e individuos transgénero, encontraron diferencias sutiles en cuatro regiones de materia blanca (tejido graso que alberga las largas proyecciones delgadas de células nerviosas que conectan diferentes áreas del cerebro) entre cada uno de estos grupos.

En las mujeres que se identificaron como hombres, estas regiones se parecían más a las de los controles masculinos, mientras que en las personas transexuales de hombre a mujer, la estructura de estas regiones estaba a medio camino entre la de los hombres y las mujeres de control. «Los cerebros de los transexuales de hombre a mujer no son exactamente cerebros masculinos, y los cerebros de los transexuales de mujer a hombre no son exactamente femeninos», dice Guillamon. Sin embargo, advierte que aún es demasiado pronto para decir si estas diferencias explican por qué las personas se sienten masculinas o femeninas.

La hipótesis de Lady Gaga

Sin embargo, otros estudios han encontrado reversiones similares en los patrones típicos masculinos y femeninos entre transexuales en pequeñas áreas de materia gris. Uno de ellos es una pequeña área del hipotálamo llamada INAH3; el equivalente animal del cual parece influir en el comportamiento sexual en ratas.

Someone wearing red sneakers choosing between genders

Algunos afirman tales hallazgos como evidencia de que la transexualidad tiene una base física en lugar de ser una opción, pero no todos están convencidos. Un problema es la plasticidad innata del cerebro o su capacidad de reconectarse en respuesta a la experiencia.

«Puede haber indicios de diferencias cerebrales en personas transgénero, pero usted espera eso porque su experiencia de vida habrá sido muy diferente «, dice Eliot. “Cuánto tiempo se han identificado como el otro género; la forma en que hablan; con quien jugaban de niños; en qué tipo de trabajos están involucrados: todas estas cosas podrían afectar esas mismas vías de manera sutil. Ciertamente no hay pruebas de la hipótesis de Lady Gaga de que nací de esta manera”.

Eso no quita nada de la profunda sensación de las personas de tener el cerebro equivocado para su cuerpo, enfatiza. Pero cuando se trata de identificar los fundamentos biológicos de la identidad de género, posiblemente el cerebro adulto no sea el mejor lugar para buscar.

¿Qué pasa con los bebés? Al menos en la superficie, el desarrollo del género parece simple: los bebés que nacen con dos cromosomas X desarrollarán genitales femeninos, mientras que aquellos con una X y una Y crecerán los masculinos. La razón es la testosterona, y un gen en el cromosoma Y que inicia su producción en fetos masculinos. Incluso para la semana doce del embarazo, alrededor de la primera ecografía de una mujer, la presencia o ausencia de esta hormona habrá esculpido los genitales del bebé en testículos u ovarios. Pero se cree que su género psicológico se desarrollará más tarde, y precisamente cuando todavía está en discusión.

David Reimer perdió su pene durante una operación fallida cuando tenía ocho meses de edad, y los médicos asumieron que estaría mejor criado de niña

Durante mucho tiempo se pensó que los bebés eran pizarras en blanco en lo que respecta a la identidad de género. «La idea en la década de 1970 era que era el entorno social lo que empujaría al niño en la dirección masculina o femenina», dice Dick Swaab, profesor de neurobiología en la Universidad de Amsterdam. Pero este punto de vista fue cuestionado por personas como David Reimer, quien perdió su pene durante una operación fallida cuando tenía ocho meses. Los médicos asumieron que estaría mejor si fuera criado como una niña, por lo que cuando tenía 17 meses también le quitaron los testículos, lo rebautizaron como Brenda, lo vistieron con ropa de niñas y le administraron hormonas femeninas en la pubertad.

Sin embargo, resultó que Brenda siempre se había sentido masculina, y como adulto volvió a su sexo de nacimiento. Esto respalda la idea de que el sentido de género de una persona se establece muy temprano en la vida. De hecho, Swaab y muchos otros creen que está conectado antes de que nazca un bebé.

Desafortunadamente, no podemos preguntar a los bebés si se identifican como niños o niñas, y es difícil escanear sus cerebros porque se mueven demasiado. En cambio, los científicos se han centrado en estudiar su comportamiento. Una pista importante son los juguetes con los que prefieren jugar. «El comportamiento de juego muestra una gran diferencia de sexo, al menos tan grande como la diferencia de sexo en altura», dice Melissa Hines, directora del laboratorio de investigación de hormonas y comportamiento de la Universidad de Cambridge. Aunque el condicionamiento social puede exagerar tales diferencias, se han encontrado preferencias similares para vehículos y muñecas entre los monos machos y hembras.

Una evidencia clave que respalda el cableado prenatal de la identidad de género proviene de estudios de niñas que estuvieron expuestas a altos niveles de testosterona en el útero debido a una afección genética llamada hiperplasia suprarrenal congénita (CAH). A diferencia de la mayoría de las niñas, que tienden a mostrar preferencia por los juguetes estereotípicamente femeninos como las muñecas, «si colocamos a estas niñas con CAH en una sala de juegos con muchos juguetes diferentes, pasarán más tiempo con los juguetes que los niños suelen elegir, como los vehículos». dice Hines

También son mucho más propensos a identificarse como hombres cuando crecen, en comparación con el resto de la población femenina. Pero todavía es solo una pequeña minoría, aproximadamente el 1% de las mujeres con CAH, que se siente de esta manera.

Esto sugiere que, aunque la exposición prenatal a la testosterona puede ser una parte del rompecabezas, no es la única pieza. Otros estudios han sugerido que la variación genética en el receptor de testosterona y la hormona femenina, el estrógeno, puede aumentar las posibilidades de ser transexual.

Muchos niños tienen preguntas de identidad de género, pero solo el 10% de ellos se desarrollarán a lo largo de la trayectoria de la transexualidad.

Pero mientras que los gemelos idénticos tienen más probabilidades de ser transexuales que los gemelos no idénticos, hay muchas excepciones, como Jonas y Nicole (nacida Wyatt) Mains, cuya historia se describe en el libro Becoming Nicole: The Transformation of an American Family, publicado el año pasado. Incluso a la edad de dos años, Wyatt le preguntaba a su madre cuándo se le caería el pene y cuándo llegaría a ser una niña.

Tal confusión de género puede ser común en los niños pequeños y de ninguna manera garantiza que esos sentimientos persistirán hasta la edad adulta, aunque en el caso de Nicole lo hicieron; ella tomó drogas para retrasar la pubertad y se sometió a un cambio de sexo antes de comenzar la universidad. «Muchos niños tienen las preguntas de identidad de género a edades tempranas, pero solo el 10% de ellas se desarrollarán a lo largo de la trayectoria del transexualismo ”, dice Swaab.

Tomemos a Debra Soh, una escritora sexual y neurocientífica de la Universidad de York en Toronto. “Cuando era un niño muy pequeño, recuerdo haber sentido que debería haber nacido como un niño: prefería parecerme a un niño, todos mis amigos eran niños y solo me interesaban las actividades típicas de los hombres, como la vivienda dura y jugando con camiones «, dice ella. «Mis padres me permitieron afeitarme la cabeza y comportarme como quería, manteniendo una identidad femenina».

Su comprensión de la neurociencia la ha llevado a la conclusión de que su cerebro probablemente fue parcialmente masculinizado durante el desarrollo. Sin embargo, en su adolescencia, Soh se sintió más cómoda con la idea de ser mujer. «Fue una combinación de madurez emocional y darse cuenta de que uno no tiene que ser estereotípicamente femenino para ser, o identificarse, como mujer», dice ella. «Hasta el día de hoy, como adulto, todavía tengo momentos en que me siento más masculino que femenino, pero esto no me causa angustia. Esto no quiere decir que el transgenderismo no exista, pero creo que es posible no sentirse 100% femenino (o masculino) y aún así sentirse cómodo en su sexo de nacimiento”.

También hay muchos transexuales cuyos sentimientos de que están en el cuerpo equivocado no comienzan hasta más tarde. «A menudo escuchamos acerca de niños que han sentido que hay un sexo equivocado desde una edad temprana, pero hay muchas personas que deciden que son transgénero en la pubertad, en la edad adulta temprana, incluso en la edad adulta tardía», dice Eliot.

Eso nos lleva de vuelta al medio ambiente, tanto antes como después del nacimiento. Aunque podría suponer que los gemelos idénticos tienen experiencias idénticas en el útero, a menudo no lo hacen. En qué parte del útero se unen; qué proporción de nutrientes reciben; interacciones físicas con su gemelo: estas son solo algunas de las diferencias que pueden alterar sus experiencias de una manera que apenas comenzamos a entender. Una posibilidad es que los llamados factores «epigenéticos» podrían dar forma a nuestro sentido de género. Por ejemplo, estudios recientes han revelado que las modificaciones químicas a los genes en otra área del cerebro que se ha relacionado con la transexualidad, la BSTc, pueden cambiar el juego de los cachorros de rata macho, reduciendo la cantidad que muerden, persiguen y se abalanzan juguetonamente. , para que se parezcan más a las hembras.

Mientras tanto, después del nacimiento, los factores sociales pueden exagerar las diferencias innatas entre hombres y mujeres. «El mensaje para llevar a casa en este momento es que, indudablemente, hay ajustes genéticos y hormonales que pueden empujarlo en la dirección masculina o femenina en términos de la microestructura del cerebro, pero hay una gran cantidad de plasticidad», dice Eliot. “Creo que la identidad psicológica de uno, su sentido de su propio género, está influenciada por la forma en que su cerebro se entrena a lo largo de la vida. Estos niños pequeños que están tratando de resolver todo esto: tienen que elegir esencialmente un equipo, y si un pequeño individuo XY solo tiene mucha más afinidad por el equipo rosado que él / ella decidirá, en realidad soy una niña y luego voy a jugar con las cosas de las niñas, identificarse con las cosas de las niñas y esencialmente conectarse con lo que consideramos una identidad sólidamente femenina”.

«El conocimiento es una herramienta para ayudarte a construir cosas, para crear un cambio», dice Oliver, de 12 años. «Con el conocimiento puedes aceptar» (Crédito: Emma Leslie)

¿A dónde nos lleva esto? Aunque comprendemos algunos factores que dan forma a nuestro sentido de género, estamos lejos de ser una imagen completa. También estamos muy lejos de poder evaluar a los niños pequeños en busca de transexualidad sobre la base de un escáner cerebral, su comportamiento u otros factores. Eso no significa que debamos dejar de tratar de entenderlo: un niño que se aferra a la creencia de que está equivocado de género, particularmente una vez que comienza la pubertad, tiene un alto riesgo de depresión e incluso suicidio.

Pero en lugar de ver el género como algo binario, tal vez sea hora de que empecemos a pensar en él como un espectro, la forma en que hacemos otros rasgos psicológicos, como la tendencia al autismo. Si nos fijamos en los cerebros masculinos y femeninos, hay una gran superposición en nuestras habilidades y capacidades, incluso cuando somos adultos. Lo mismo es posiblemente cierto para nuestro sentido de género, particularmente cuando todavía se está desarrollando.

«La noción de espectro no necesariamente atrae o ayuda a todos, pero a veces casi siento un suspiro de alivio en la sala cuando lo menciono como una posibilidad», dice Michelle Bridgman, una psicoterapeuta británica que se especializa en disforia de género, y ella misma pasó de hombre a mujer en la mitad de la vida. “Cuando trabajo con clientes, les animo a que lo consideren un viaje. No es un evento único en el que vas de la A a la Z; existe una amplia gama de posiciones entre estas dos polaridades, lo que significa que debemos explorar y ver qué significa para las personas”.

Los humanos tenemos una tendencia a ver las cosas en blanco o negro, pero nuestro género físico desmiente la complejidad de nuestros cerebros. El género bien puede ser una constelación de diferentes rasgos escritos en múltiples dimensiones. No somos solo rosa o azul, sino todos los hermosos tonos de púrpura en el medio.

https://www.bbc.com/future/article/20160620-the-complex-circumstances-that-defined-your-gender

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