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Ciencia de la sexualidad: nacimos de esta manera

Artículo publicado originalmente en: https://cosmosmagazine.com/ escrito por Kelly Wong

Nuestras preferencias a menudo están integradas en nuestros cuerpos

La ciencia de la sexualidad humana, como todo lo que tiene que ver con nuestra especie intrigante y, a veces, exasperante, es compleja. Las respuestas indiscutibles sobre las razones biológicas exactas por las que las personas pueden sentirse atraídas sexualmente por personas del mismo sexo como ellos, por personas del otro sexo o por personas independientemente de su sexo, son pocas y dispersas. Lo que surge claramente a lo largo de la investigación es la naturaleza interdisciplinaria extrema de tratar de comprender la sexualidad humana y tal vez aquí, la ciencia necesita tomar una hoja del libro de la sexualidad: ponerse al día y aceptar la evidencia de que las personas se sientan en un espectro mucho más amplio que el que dan por sentado.

Lo que sí sabemos sin lugar a dudas, sin embargo, es que nuestras preferencias a menudo están integradas en nuestros cuerpos, no son puramente psicológicas y, mucho menos, una «elección de estilo de vida», un meme profundamente equivocado para el que Sigmund Freud ha tenido mucho que responder. El espectro de la experiencia sexual humana es vasto y no siempre se reconoce su increíble diversidad. En esta revisión de la ciencia actual hemos tendido a generalizar (y por ello pedimos disculpas), refiriéndonos a “gay”, “heterosexual” y, con menor frecuencia, “bisexual”. La ciencia misma a menudo habla en estos términos simplistas, pero las personas no forman bloques tan bien definidos en sus rasgos de género o su atracción por los demás, ni tampoco en el género con el que se identifican.

Como dice la genetista Sophia Frentz: “Lo que importa es que hagamos nuestro mejor esfuerzo para minimizar el impacto que nuestros valores anteriores tienen en la ciencia que se está haciendo, y para asegurarnos de que la investigación no solo se esté haciendo por buenas razones, sino que refleje o al menos reconoce la comunidad que existe actualmente «.

Hay quienes creen que la ciencia debería pasar a un segundo plano en las discusiones sobre sexualidad. Algunos temen que el aislamiento de un «gen gay» (o genes) pueda conducir a la selección contra los fetos que lo portan, mientras que algunos científicos cuestionan si el tiempo y el esfuerzo no se gastarían mejor en otra parte.

“La homosexualidad no es una enfermedad, es parte de la variación humana natural. Creo que hemos llegado al punto en que tenemos suficiente evidencia de que existe una base biológica para la orientación sexual «, dijo Margaret McCarthy, neurocientífica de la Universidad de Maryland a The Scientist.

Eso puede ser cierto, pero tampoco debemos subestimar nunca el poder de la ciencia para guiar tendencias sociales más amplias. En 2007, durante los acalorados debates en Singapur sobre si derogar o no la ley que tipifica como delito las relaciones sexuales entre hombres, el líder conservador del país Lee Kuan Yew, nunca antes conocido por su simpatía por la comunidad gay, entró en la refriega con su inesperado apoyo a la despenalización. “Si de hecho es cierto, y les he preguntado esto a los médicos, que naciste genéticamente homosexual… no puedes evitarlo. Entonces, ¿por qué deberíamos criminalizarlo? Nacen así y eso es todo. Entonces, si dos hombres o dos mujeres son así, déjelos en paz”.

Lo que dicen los biólogos

El comportamiento homosexual es una característica biológica natural y es común entre los animales no humanos. En al menos una especie, las ovejas, se sabe que los animales individuales forman preferencias duraderas por las parejas del mismo sexo.

De hecho, recientemente, los cuidadores descubrieron que la pareja del animal más viejo del mundo, una tortuga de 186 años, era un macho, no una hembra como habían asumido anteriormente. De repente, explicó por qué su apareamiento continuo durante los últimos 25 años o más no había logrado producir descendencia.

También se ha visto a menudo que los animales muestran un comportamiento bisexual, interactuando con el sexo opuesto y con el mismo sexo. Esto sugiere un propósito más biológico, en el que se propone que esto puede aumentar las posibilidades de que un animal se reproduzca con éxito más adelante con el sexo opuesto. Eso puede parecer contrario a la intuición, pero un estudio de la Universidad de Frankfurt, publicado por Royal Society Biology Letters, encontró que el comportamiento homosexual aumenta el atractivo masculino para las mujeres.

Los investigadores señalaron que las mujeres utilizan regularmente la información social para elegir pareja y el atractivo masculino aumenta después de que ha interactuado sexualmente con una mujer, un fenómeno conocido como «copia de la elección de pareja». Más inesperadamente, lo mismo parece ser cierto, al menos para el pez tropical de agua dulce Poecilia mexicana, con interacción entre personas del mismo sexo. El pez hembra encontró a los machos más atractivos después de que el macho tuvo una interacción del mismo sexo de la misma manera que lo hizo con la interacción del sexo opuesto. «Por lo tanto, los beneficios directos para los machos de exhibir un comportamiento homosexual pueden ayudar a explicar su aparición y persistencia en especies en las que las hembras dependen de la copia de la elección de pareja como un componente de la evaluación de la calidad de la pareja», dijo el documento.

Si bien estos estudios son útiles, es importante tener en cuenta que la mayoría de los animales solo pueden clasificarse por orientación sexual en lugar de preferencia sexual. «Las preferencias sexuales requieren una mayor participación cognitiva algo que solo muestran los primates”, dice el Dr. Angelo Tedoldi, neurocientífico del Queensland Brain Institute de la Universidad de Queensland.

“De hecho, se ha demostrado que los primates tienen un comportamiento sexual más complejo que otros animales del reino animal. Los bonobos son bien conocidos por tener relaciones sexuales por placer, además de por la reproducción, tanto con parejas del mismo sexo como diferentes”.

Otros estudios han encontrado evidencia de que las hormonas sexuales influyen en el desarrollo de rasgos de género muy diferentes entre personas homosexuales y heterosexuales; que existen diferencias en la organización del cerebro entre personas homosexuales y heterosexuales; y que el orden de nacimiento influye en la orientación sexual de los hombres.

En 1993, se publicó un artículo histórico en la revista académica Science, que mostraba un vínculo entre los marcadores de ADN en el cromosoma X y la orientación sexual masculina. Esto encabezó la discusión sobre la posibilidad de un «gen gay» masculino y la heredabilidad del rasgo.

Para el estudio, el genetista Dean Hamer del Instituto Nacional del Cáncer de Estados Unidos y su equipo analizaron 114 familias de hombres homosexuales. Encontraron mayores tasas de orientación al mismo sexo en los tíos maternos y primos varones de los sujetos, pero no en sus padres o parientes paternos. La investigación reveló que un parche de ADN en el cromosoma X, etiquetado como Xq28, probablemente lo compartieran hermanos que eran homosexuales.

Si bien los medios de comunicación se lanzaron sobre el concepto pegadizo del «gen gay», los estudios posteriores para replicar este estudio han alcanzado diversos niveles de éxito. Durante más de 20 años, la investigación de Hamer fue cuestionada por estudios posteriores. Luego, en 2014, un estudio de la Universidad Northwestern de 409 pares de gemelos encontró un vínculo significativo para la orientación sexual masculina con el mismo tramo del cromosoma X que Hamer había identificado: Xq28.

El gen ligado al cromosoma X podría explicar cómo el rasgo persiste en la población, a pesar de que los hombres homosexuales tienen menos descendencia, y estudios como el de Hamer y el posterior de Northwestern sugieren que la homosexualidad tiene un componente hereditario. Sin embargo, hoy en día pocos creen que solo un gen o conjunto de genes determina la orientación sexual de una persona.

“Es muy raro que un fenotipo conductual o un rasgo complejo provenga de un solo gen. La mayoría de las cosas no lo hacen”, dice la Dra. Hannah Brown, epigenética reproductiva de la Universidad de Adelaide. «Muchos de nuestros rasgos provienen de la combinación de muchos genes que funcionan o se unen».

¿Es la epigenética la pieza que falta en el rompecabezas del «gen gay»?

Con este pensamiento en mente, los investigadores William Rice, genetista evolutivo de la Universidad de California, Santa Bárbara; Urban Friberg, biólogo evolutivo de la Universidad de Uppsala y Sergey Gavrilets, matemático de la Universidad de Tennessee sugirieron que la búsqueda de un “gen gay” había sido un error desde el principio. La respuesta, propusieron en un artículo de 2013 publicado en The Quarterly Review of Biology, podría estar en la epigenética, el estudio de los cambios químicos que pueden alterar la forma en que se expresa el código genético, sin cambiar el código genético en sí.

Rice y sus colegas propusieron un modelo en el que los marcadores epigenéticos que dirigen el desarrollo sexual en los hombres podrían promover la orientación homosexual en las mujeres y viceversa. La elusividad del «gen gay» junto con la tendencia de la homosexualidad a ser hereditaria, respaldaban este modelo, dijeron.

Si bien hubo una heredabilidad innegable, solo el 20 por ciento de los gemelos idénticos son homosexuales, señaló Rice, y la aparente ausencia de genes homosexuales «importantes» «nos hizo sospechar que algo además de los genes produce una heredabilidad que no es genética».

El modelo podría, dicen, explicar por qué no todos los gemelos idénticos comparten la orientación sexual.

Si bien debe tenerse en cuenta que la hipótesis aún no se ha probado con datos reales, muchos investigadores creen que algo por el estilo podría estar en juego.

Thomas Conway, investigador de bioinformática del Peter MacCallum Cancer Center, cree que existen “múltiples mecanismos subyacentes que contribuyen a la sexualidad”.

“Es muy probable que, si bien puede haber un número modesto de genes de ‘puerta de entrada’, habrá una serie de interacciones multigénicas combinadas con factores de desarrollo, incluidos los niveles de hormonas maternas en momentos cruciales durante la gestación, por ejemplo, que afectan el desarrollo de la sexualidad y la identidad de género de una persona.

“La altura es un rasgo complejo y podemos medirlo sin ambigüedades, y es unidimensional. La última vez que miré, un gran estudio de GWAS sobre la estatura descubrió que estaban involucrados unos 200 genes y, sorprendentemente, la nutrición, las enfermedades infantiles y similares juegan un papel relativamente pequeño. De modo que no existe un gen de la altura, aunque la altura está muy fuertemente determinada genéticamente, con cierta modulación ambiental.

«Nadie discute que ser alto es una elección».

Incluso los estudios del mismo sexo pueden ser sexistas

En todo esto, hay una omisión obvia de las mujeres y otros géneros, y otras orientaciones sexuales que incluyen, pero no son exclusivas, de lesbianas y bisexuales.

Estos descuidos se han cometido de manera constante, incluso en un estudio australiano en 2000 que informó sobre la heredabilidad de la homosexualidad en 25.000 pares de gemelos. Se utilizó la escala de Kinsey, que es una escala de siete puntos para medir la orientación sexual (cero para exclusivamente heterosexuales a seis para exclusivamente homosexuales). De manera controvertida, clasificó a cualquier persona con una puntuación de Kinsey de al menos dos como homosexual.

 “Siendo realistas, entiendo la tentación de ver algo como la sexualidad como un espectro y abordar esto en un estudio científico tomando cada extremo”, dice Frentz.

«Sin embargo, al hacer esto, corremos el riesgo de perder vínculos genéticos clave, y con los estudios más recientes que sugieren que una base genética de la sexualidad está vinculada a marcadores epigenéticos, es posible que esto se hubiera detectado más fácilmente».

«Esto pierde grandes porciones de la comunidad LGBTQI +».

Y eso sigue siendo un problema junto con la escasez de fondos para estudios sobre sexualidad. La empresa privada puede asumir parte de esa holgura. La empresa de genética comercial 23andMe está probando el estudio de la genética de la orientación sexual, en el «mayor estudio de asociación de genoma de orientación sexual jamás realizado», como se anunció en 2012. Sin embargo, los resultados de la búsqueda revelan que nada ha surgido en los últimos años de este estudio.

Cómo la neurociencia interpreta la atracción por personas del mismo sexo

¿Podrían la estructura y el desarrollo del cerebro explicar las diferencias en la orientación sexual? Ya en 1991, el neurocientífico británico-estadounidense Simon LeVay publicó un estudio que analizaba las diferencias estructurales entre hombres homosexuales y heterosexuales. Al estudiar tres grupos (mujeres, hombres supuestamente heterosexuales y hombres homosexuales), examinó sus tejidos cerebrales post mortem. Encontró cuatro grupos de células de los núcleos intersticiales del hipotálamo anterior (INAH), un área en el cerebro asociada con la regulación del comportamiento sexual típico masculino. Se encontró que INAH 3 era más del doble en hombres heterosexuales en comparación con mujeres y hombres homosexuales. La conclusión que extrajo de esto fue que existe una diferencia de estructura hipotalámica para la orientación sexual en los hombres.

Muchos estudios se han basado en este trabajo, como el realizado en 2008 por el Stockholm Brain Institute que encontró sorprendentes similitudes entre las estructuras cerebrales de hombres gay y mujeres heterosexuales, por un lado, y de lesbianas y hombres heterosexuales, por otro.

Las imágenes cerebrales mostraron que en los hombres homosexuales y en las mujeres heterosexuales, los hemisferios derecho e izquierdo del cerebro tienen casi exactamente el mismo tamaño, mientras que las lesbianas y los hombres heterosexuales tienen cerebros asimétricos, con el hemisferio derecho significativamente más grande que el izquierdo. Antes de sacar conclusiones precipitadas, es importante señalar que la identificación de regiones no es del todo concluyente. Sin embargo, al menos sugieren que existe una fuerte base neurológica en la sexualidad humana. En neurociencia, no es suficiente identificar regiones del cerebro, la funcionalidad de estas regiones necesita más aclaraciones.

El Dr. Angelo Tedoldi, un neurocientífico, señala algunas de las dificultades de este tipo de estudio. “Los principales problemas con los estudios sobre preferencias sexuales y diferencias en el cerebro de personas heterosexuales y homosexuales están relacionados con nuestra comprensión de la sexualidad. No tenemos mucha información sobre los procesos cerebrales que impulsan la sexualidad en hombres o mujeres.

“Comprendemos las diferencias de la región del cerebro y cómo algunas de estas diferencias podrían estar influyendo en el comportamiento sexual. Sin embargo, no entendemos las fuerzas impulsoras detrás de la orientación sexual o las preferencias sexuales «.

El papel que juegan tus hormonas

Indudablemente, otros factores influyen en la determinación de la orientación sexual de las personas. Existe evidencia, por ejemplo, de factores de desarrollo desde el orden de nacimiento en los niños hasta las hormonas sexuales a las que uno está expuesto durante el desarrollo en el útero.

Un efecto denominado «efecto del orden de nacimiento fraterno» o, a veces, el «efecto del hermano mayor» se deriva de estudios que muestran que, cuanto mayor es el número de hermanos mayores que tiene un hombre, más probabilidades hay de que sea gay. Según algunos informes, por cada hermano mayor que tiene un hijo varón, hay un 33% más de posibilidades de que el hijo varón sea homosexual. Eso supone que la progresión es lineal y cabe señalar que otros estudios sugieren que el primero o los dos primeros hermanos solo tiene un pequeño efecto, creciendo rápidamente con tres o más hermanos.

Pero, ¿por qué debería ser esto? Como no parece aplicarse en el caso de los hermanos adoptados, parece poco probable que se deba a la influencia social de los hermanos mayores.

Se han sugerido procesos hormonales en el útero como una posible explicación.

El investigador canadiense Ray Blanchard, líder del equipo que identificó el efecto, ha planteado la hipótesis de que los hermanos mayores tienen un efecto sobre el hermano menor, no directamente, sino al influir en el sistema inmunológico de la madre. Este efecto, sugieren Blanchard y sus colegas, ve a la madre inmunizada contra antígenos específicos masculinos en los embarazos más tempranos, lo que provoca un efecto en los posteriores.

Pero existen importantes interrogantes sobre la investigación. Otros estudios no han estado completamente de acuerdo con los hallazgos del grupo de Toronto. LeVay, en su revisión exhaustiva de la literatura de 2016, Gay Straight and the Reasons Why, apunta a un estudio de la Universidad Northwestern de 1.700 sujetos homosexuales y heterosexuales que encontró una fuerte correlación entre el número de hermanos mayores y la orientación sexual. Pero también encontró que los hombres homosexuales también tenían más hermanas mayores y más jóvenes, hallazgo replicado en un estudio británico posterior.

LeVay señala además que el tamaño de las familias ha cambiado drásticamente a lo largo de los años, lo que debería tener un impacto en el porcentaje general de la población que está orientada al mismo sexo. Pero esa tasa se ha mantenido notablemente estable. Reconoce el efecto, que según él necesita más investigación, sugiriendo que el mecanismo puede funcionar a través de un efecto más específico en los circuitos cerebrales que son responsables de la orientación sexual.

Existe cierto cruce en la endocrinología en términos de hormonas sexuales. Existe una fuerte evidencia de que la exposición prenatal a diferentes niveles de testosterona puede masculinizar el cerebro fetal e influir en el comportamiento típico de los hombres. Con respecto a las diferencias de INAH 3 observadas en el estudio de neurociencia mencionado anteriormente, existe la posibilidad de que sea un marcador de un efecto posterior de las hormonas sexuales durante el desarrollo.

La diferenciación sexual en el cerebro y los genitales ocurre durante diferentes etapas de desarrollo. Por tanto, es posible influir en cada uno de ellos de forma independiente.

«Las diferencias sexuales en la cognición, la identidad de género (la percepción de un individuo de su propia identidad sexual), la orientación sexual (heterosexualidad, homosexualidad o bisexualidad) y los riesgos de desarrollar trastornos neuropsiquiátricos están programados en nuestro cerebro durante el desarrollo temprano», afirman los autores de un artículo de revisión sobre la diferenciación sexual del cerebro.

Esto trae a colación el área importante de la identidad de género dentro de la sexualidad. Esto muestra además la complejidad entre la sexualidad, que se trata más de un espectro de diversos grados en lugar de categorías definidas.

«Una vez que dejamos de ver la sexualidad a través de la lente de categorías preconcebidas, queda bastante claro que la sexualidad es un rasgo muy complejo», aclara el Dr. Thomas Conway.

Una visión evolutiva del «gen gay»

Los genetistas evolucionistas aportan su propia perspectiva a la investigación, buscando explicar la prevalencia del rasgo de la homosexualidad en todas las culturas y la historia. Esto lo utilizan a menudo quienes argumentan en contra de la naturaleza biológica de la atracción por personas del mismo sexo, al tratar los factores biológicos como inmutables, un punto fijo en el desarrollo humano. La ciencia sugiere que este no es el caso.

Jenny Graves, profesora de genética en la Universidad LaTrobe en Melbourne, no tiene ningún problema con el concepto de genes homosexuales. «La idea de que la estructura genética de una persona afecta su preferencia de apareamiento no es sorprendente», escribe en The Conversation. “Lo vemos en el mundo animal todo el tiempo. Probablemente hay muchos genes que afectan la orientación sexual humana. Pero en lugar de pensar en ellos como «genes homosexuales», tal vez, dice, deberíamos considerarlos «genes amantes de los hombres».

«Pueden ser comunes porque estas variantes de genes, en una hembra, la predisponen a aparearse antes y con más frecuencia, y a tener más hijos».

También señala que sería sorprendente que no hubiera “genes amantes de las mujeres” en las mujeres lesbianas que, en un hombre, lo predispongan a aparearse antes y tener más hijos. Es importante reconocer que estas posibilidades se limitan a los géneros binarios y no incluyen a aquellos que se ven a sí mismos como no binarios o no.

Independientemente, conduce a uno de los hallazgos más notables de las investigaciones sobre los orígenes de la orientación sexual: la hipótesis de la «mujer fértil», una posible explicación de por qué, si los hombres homosexuales tienen menos hijos en promedio, las variantes del «gen homosexual» no desaparezcas.

Graves cita un estudio italiano que muestra que las parientes de hombres homosexuales tienen 1,3 veces más hijos que las parientes de hombres heterosexuales. Una posible explicación es que los alelos «amantes de los hombres» – nuestras variantes genéticas – en una hembra la predisponen a aparearse antes y tener más hijos, compensando así el menor número de hijos de los hombres homosexuales.

De esa manera, podría haber miles de alelos amantes de los hombres y de las mujeres en la población, y todos heredarían una mezcla de variantes diferentes.

“Combinado con las influencias ambientales, será difícil detectar genes individuales”, escribe Graves.

Ella lo compara con la altura, que está influenciada por variantes en miles de genes, así como con el medio ambiente, y produce una distribución de personas de diferentes alturas entre los dos extremos de muy alto y muy bajo.

“De la misma manera, en cada extremo de una distribución continua de la preferencia de apareamiento humana, esperaríamos el ‘muy amante de los hombres’ y el ‘muy amante de las mujeres’ en ambos sexos «.

Sigmund Freud tiene mucho de qué responder

Históricamente, muchas personas creían (y algunas todavía lo hacen) que la homosexualidad era un estado mental. Algunos argumentaron que era una elección de estilo de vida o incluso un trastorno psicológico.

Los estudios psicológicos en sexualidad a menudo se relacionan con el comportamiento sexual y la preferencia sexual. Más evidentes son los efectos psicológicos y el bienestar mental de las personas en las comunidades LGBTQI + debido al estigma y la discriminación.

Existen estadísticas preocupantes que muestran el estado de salud mental de las personas LGBQTI + de la National LGBTI Health Alliance, como que tienen el doble de probabilidades de sufrir trastornos de salud mental que la población en general.

Existen temores en torno a las familias del mismo sexo y sus hijos como excusa para el odio hacia estas comunidades. Sin embargo, los mitos de una peor salud y bienestar de los niños de familias del mismo sexo es solo eso, un mito, como lo demuestra una vez más una investigación publicada el mes pasado por el Instituto de Investigación Infantil Murdoch en el Medical Journal of Australia.

La psicología de la sexualidad también incluye la identidad de género, la disforia de género y sentirse cómodo (o no) con un género asignado por nacimiento.

“Lo que importa es que hagamos nuestro mejor esfuerzo para minimizar el impacto que nuestros valores anteriores tienen en la ciencia que se está haciendo, y para asegurarnos de que la investigación no solo se realice por buenas razones, sino que refleje o al menos reconozca la comunidad que existe actualmente ”, dice Sophia Frentz.

Al final del día, no se trata solo de la ciencia de la sexualidad. Ni siquiera es ciencia contra la intolerancia, la discriminación, los prejuicios y el odio. No debería ser político. La igualdad y la equidad para todos es el juego final.

Se trata de qué podemos hacer mejor para apoyar y fomentar las diferencias de las personas para una sociedad más diversa e inclusiva. Si bien la ciencia se trata de comprender el mundo que nos rodea, también se trata de aceptar el mundo que nos rodea.

https://cosmosmagazine.com/science-of-sexuality/

 

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