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Por qué la mano derecha de MLK, Bayard Rustin, fue casi sacada de la historia

Artículo publicado originalmente en: https://www.history.com/ escrito por Thad Morgan

Bayard Rustin fue una fuerza indispensable detrás del Movimiento de Derechos Civiles … y abiertamente gay.

THAD MORGAN

En la mañana del 28 de agosto de 1963, el Dr. Martin Luther King Jr. habló a una multitud de más de 200,000 personas desde los escalones del Monumento a Lincoln. Al celebrar el centenario de la entrega de Lincoln del discurso de Gettysburg, King esperaba reparar las fracturas raciales en el país. La multitud se había reunido para la Marcha en Washington por Empleos y Libertad, la plataforma para su discurso seminal «Tengo un sueño».

Mientras King hablaba como el rostro del movimiento de derechos civiles, otro hombre estaba detrás de escena, una fuerza indispensable dentro del movimiento. Era , un hombre cuya vida fue moldeada por los mismos prejuicios contra los que luchó el movimiento, no solo por su raza, sino también porque era homosexual. Rustin pasaría su vida luchando por los derechos de los demás, incluso mientras enfrenta discriminación propia.

Para los cientos de miles que fueron llevados en autobús a Washington para la marcha, Rustin fue sinónimo del movimiento. Después de todo, él era el principal organizador de la marcha. “Rustin [organizó] esta marcha en un período de ocho semanas, sin teléfonos celulares, sin correo electrónico, sin fax. Así que él y su equipo [estaban] trabajando los teléfonos con fuerza, [estaban] escribiendo cartas constantemente ”, dice Michael G. Long, editor de I Must Resist: Bayard Rustin’s Life in Letters y coautor de Bayard Rustin: The Invisible Activist . “Por lo que escuché, la sede estaba en puro caos todo el tiempo. Y Rustin prosperó en un ambiente como ese ”.

No sorprende que Rustin haya podido encontrar la compostura en el caos. Nacido en 1912 y criado por sus abuelos en West Chester, Pennsylvania, Rustin aprendió los valores cuáqueros de la no violencia y la paz desde una edad temprana. Su confianza en esas creencias y en sí mismo fue reforzada por su abuela, Julia Rustin, quien afirmó su sexualidad, una respuesta que era casi desconocida en ese momento. «Según Bayard, a ella no le preocupaba tanto que él saliera con hombres, estaba más preocupada por los hombres que él eligió», explica Long.

En 1937, Rustin fue al City College de Nueva York, donde se unió a la Liga de Jóvenes Comunistas porque se sintió atraído por las opiniones progresistas de la liga sobre cuestiones raciales. Pero cuando el enfoque del grupo cambió con el comienzo de la Segunda Guerra Mundial para apoyar a la Unión Soviética en lugar de la injusticia racial en los Estados Unidos, Rustin dejó la organización. Rustin estaba firmemente en contra de la guerra, y sería arrestado y encarcelado en 1944 como un «objetor de conciencia» después de negarse a registrarse para el borrador.

Después de abandonar el grupo, Rustin cambió su atención al socialismo, uniéndose a la Comunidad de Reconciliación (FOR) en 1941. El grupo, dirigido en ese momento por A.J. Muste, defendió la paz, los derechos laborales y la igualdad para todas las personas, a menos que esas personas fueran homosexuales.

En 1953, después de más de 10 años y numerosos arrestos mientras trabajaba con FOR, Rustin fue despedido de su cargo como secretario de asuntos generales y estudiantiles cuando fue arrestado en Pasadena, California, por tener relaciones sexuales con otro hombre en un automóvil estacionado y acusado por «perversión sexual». Era una de las muchas veces que su sexualidad se usaría contra él.

Pero la experiencia con FOR no fue por nada. Fue a través de su interés en el socialismo que Rustin conoció a su mentor, A. Philip Randolph. En 1941, Rustin, junto con Randolph y Muste, propuso una marcha sobre Washington para combatir la discriminación de los trabajadores negros en el departamento de defensa. Antes de que la marcha llegara a buen término, el presidente Franklin D. Roosevelt firmó una orden ejecutiva que abrió la industria de defensa a los trabajadores negros, pero el vínculo entre Rustin y Randolph duraría décadas.

De hecho, fue Randolph quien persuadió a Rustin para que se reuniera con King en Montgomery, Alabama, en 1956, para mostrar su apoyo al boicot de autobuses de Montgomery. Un joven King cambiaría para siempre después de su encuentro con Rustin.

«Dr. King había leído a Gandhi, pero en ese momento no había aceptado el pacifismo como una forma de vida. Y así, cuando Rustin llegó a Montgomery, la casa del Dr. King estaba llena de armas «, explica Long. «Fue Bayard Rustin, y algunos otros pacifistas, quienes realmente alentaron al Dr. King a aceptar el pacifismo como una forma de vida».

A instancias de Rustin, el pacifismo y la no violencia se convertirían en piedras angulares del Movimiento de Derechos Civiles. Pero la reunión marcaría el comienzo de una relación larga, a veces tenue, entre los dos.

Cuando se conocieron, King estaba al tanto de la orientación sexual de Rustin y del arresto de Rustin en 1953 por cargos morales. Sin embargo, Rustin mostró estrategias brillantes y habilidades de organización, áreas en las que King, aunque era un orador entusiasta y un líder fuerte, no era tan fuerte. Así que la orientación sexual de Rustin fue pasada por alto, al menos por el momento.

Rustin era parte del círculo íntimo de King a medida que el Movimiento de Derechos Civiles crecía en la década de 1950, pero otros lo consideraban una responsabilidad. Las tensiones llegaron a un punto crítico, y los peores temores de los activistas de derechos civiles se hicieron realidad en la Convención Nacional Demócrata de 1960.

Randolph, King y Rustin habían comenzado los arreglos para marchar en la Convención Nacional Demócrata del candidato presidencial John F. Kennedy y su compañero de fórmula Lyndon B. Johnson en Los Ángeles, protestando por la posición mediocre del partido sobre los derechos civiles. En respuesta, el liderazgo demócrata envió al congresista negro Adam Clayton Powell para detener la marcha antes de que ocurriera. Y utilizó la orientación sexual de Rustin como su arma.

Antes de la convención, Powell envió un intermediario para amenazar a King, diciéndole que si continuaban con la marcha, acusaría a King de tener una aventura con Rustin, no solo matando a la marcha sino también dando un golpe posiblemente fatal al movimiento como entero.

Después de consultar con sus colegas y asesores, incluido su confidente cercano, asesor y escritor de discursos, Clarence Jones, King decidió distanciarse de Rustin. La renuente renuncia de Rustin a la Conferencia de Liderazgo Cristiano del Sur marcó una de las pocas veces que King perdió una batalla por temer.

«Creo que fue una situación personalmente dolorosa para él, porque estaba decepcionado de que el Dr. King no lo defendiera o no tuviera más columna vertebral», dice Walter Naegle, el compañero de Rustin en el momento de su muerte en 1987. «Pero, para ser justos con el Dr. King y con Bayard, Bayard entendió que se trataba de un movimiento político y probablemente era mejor para el Dr. King hacer lo que hizo políticamente hablando, en términos del movimiento».

En respuesta a la amenaza de Powell, Jones luchó fuego con fuego. Le dijo a Powell que si acudía a los medios de comunicación con el rumor inventado sobre King, ensuciaría Harlem, el distrito que Powell representaba, con carteles e imágenes de todas las mujeres con las que Powell se había acostado. La amenaza funcionó, y King procedió a protestar contra la Convención Democrática de 1960, con Rustin como la única víctima.

Rustin continuó su trabajo con Randolph en asuntos de derechos civiles, fuera del alcance del SCLC. Durante los años en que Rustin no participó en la organización de marchas, protestas y manifestaciones, desde 1960 hasta 1963, el movimiento vio poco progreso. King reconoció que el movimiento por el que tantos habían sacrificado sus vidas estaba perdiendo fuerza, y lentamente reintegra a Rustin durante la Campaña de Birmingham de 1963. De esta manera, cuando la Marcha sobre Washington, una propuesta hecha por Randolph el año anterior, comenzaría a tomar forma. Rustin ya estaría involucrado.

Desafortunadamente para Rustin, los detractores del movimiento aún se opusieron a su participación. Cuando se propuso que Rustin organizara una versión reinventada de la Marcha sobre Washington que había sido cancelada 20 años antes, Roy Wilkins, Secretario Ejecutivo de la NAACP, se opuso rotundamente.

«Sé que eres un cuáquero, pero eso no es lo que tendré que defender. Tendré que defender el proyecto de esquivar. Tendré que defender la promiscuidad «, argumentó Wilkins, según The Guardian. «La pregunta nunca será la homosexualidad, será promiscuidad, y no puedo defender eso. Y el hecho es que eras miembro de la Liga de Jóvenes Comunistas. Y no me importa lo que digas, no puedo defender eso «.

Wilkins tenía un punto. Con Rustin al timón de la Marcha sobre Washington, seguramente se encontrarían con estas preguntas. Pero no había nadie más adecuado para hacer de la marcha el evento histórico que pretendía ser. Entonces, King y John Lewis, miembro del Comité de Coordinación de Estudiantes No Violentos en ese momento, idearon un plan.

En lugar de involucrar directamente a Rustin, King y Lewis organizaron una reunión para nominar a Randolph para liderar la marcha. Randolph, una figura respetada en el movimiento, no obtendría oposición de otros.

«Pero King y Lewis también sabían que si Randolph se convertía en el director oficial de la marcha, nombraría a Bayard como su suplente», dice Long. «Y Bayard realmente sería quien lideraría la marcha».

Entonces, con Randolph como director y Rustin como su adjunto, los arreglos para la marcha estaban en marcha. Y una vez más, la vida pasada y personal de Rustin se utilizó para tratar de detener el movimiento. El senador Strom Thurmond de Carolina del Sur atrajo la atención de los medios a nivel nacional a Bayard después de afirmar que el marcEstaba siendo organizado por «comunistas, evasores y homosexuales».

Pero parece que el impacto de lo que alguna vez fue el talón de Aquiles del movimiento había perdido su efectividad. King no solo salió en apoyo de Rustin cuando fue interrogado por los medios, sino que todos los líderes dentro del movimiento lo hicieron. Incluso Wilkins dejó a un lado sus reservas por el bien del progreso.

La marcha fue más exitosa de lo que nadie podría haber imaginado, y marcó un punto de inflexión tanto para el país como para Rustin.

“Llegó al final de un verano de terror en el sur. El asesinato de Medgar Evers, las mangueras y perros de bomberos de Birmingham. Hubo mucho desánimo y frustración ”, recuerda Naegle. «Llegó la Marcha a Washington, y creo que realmente revitalizó a las personas, las inspiró, levantó su esperanza nuevamente y renovó el espíritu».

Tras el éxito de la marcha, Rustin y King continuarían trabajando juntos durante años. Aunque sus puntos de vista todavía chocaban de vez en cuando.

Mientras planificaba la Campaña de los Pobres de 1968, Rustin cuestionó la efectividad de la manifestación. Apoyó la idea de luchar por las personas empobrecidas del país, pero no estaba seguro del momento y le preocupaba que pudiera conducir a la violencia en las comunidades que ya están en dificultades. Expresó sus opiniones públicamente, lo que llevó a King a albergar sentimientos de traición.

Rustin fue, una vez más, expulsado del proceso de planificación de King. Pero después del asesinato de King el 4 de abril de 1968, Rustin acordó volar desde Memphis para ayudar a liderar la campaña en ausencia de King. Sin embargo, con el liderazgo dentro del movimiento opuesto a su participación, Rustin retiró su acuerdo.

Rustin continuaría su papel en el activismo, hablando en eventos por los derechos de los homosexuales en la década de 1980. También fue durante este tiempo, los últimos años de su vida, que Rustin dio una entrevista con Washington Blade, recordando la dualidad de ser negro y homosexual en el Movimiento de Derechos Civiles y cómo eso dio forma a su negativa a ocultar su orientación sexual.

Un momento en particular ayudó a motivar su decisión de ser abierto sobre su sexualidad. Después de caminar hacia la parte trasera de un autobús en la década de 1940 durante el Jim Crow South, un niño blanco levantó la mano para tocar su corbata, pero su madre lo detuvo. Ella regañó a su hijo y les dijo que no tocaran a Rustin ni a nadie que se pareciera a él, lanzando un insulto en el proceso.

«Si voy a sentarme tranquilamente en la parte de atrás de ese autobús ahora, ese niño, que era tan inocente de las relaciones raciales que iba a jugar conmigo, habría visto a tantos negros en la parte de atrás y sentarse en silencio que es va a terminar diciendo: ‘A ellos les gusta, nunca he visto a nadie protestar contra eso’ «, dijo Rustin en la entrevista, que se lanzó a principios de 2019 a través del podcast Making Gay History.

«Se me ocurrió poco después de eso que era una necesidad absoluta para mí declarar la homosexualidad, porque si no fuera así, era parte del prejuicio», continuó. «Estaba ayudando e incitando al prejuicio que era parte del esfuerzo por destruirme».

Rustin murió el 24 de agosto de 1987, pero su lucha por la no violencia continuó entre las innumerables personas inspiradas por la Marcha de 1963 en Washington. En 2013, el presidente Barack Obama otorgó póstumamente a Rustin la Medalla Presidencial de la Libertad por su inquebrantable carrera en el activismo por los derechos civiles.

https://www.history.com/news/bayard-rustin-march-on-washington-openly-gay-mlk

 

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