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¿Los cerebros de las personas transgénero son diferentes de los de las personas cisgénero?

Artículo publicado originalmente en: https://www.the-scientist.com/ escrito por Shawna Williams

La investigación sobre la base biológica de la identidad de género está en su infancia, pero las pistas están comenzando a surgir. Shawna Williams © ANA YAEL

En los últimos años, la sociedad estadounidense ha visto un cambio radical en la percepción de las personas transgénero, con celebridades como Caitlyn Jenner y Laverne Cox convirtiéndose en los rostros reconocibles de una población marginada. Los derechos de las personas transgénero también se han convertido en un tema político dominante, y la idea de que las personas deben ser referidas por los nombres y pronombres que les parezcan más apropiados, ya sea que estas designaciones coincidan o no con las de sus certificados de nacimiento, o que se alineen con las categorías de hombres y mujeres. —Está ganando aceptación.

Sin embargo, la comprensión biológica del contraste entre el sexo natal y la identidad de género de las personas transgénero sigue siendo esquiva. En los últimos años, técnicas como la resonancia magnética funcional (fMRI) han comenzado a dar pistas sobre posibles fundamentos biológicos de la afección conocida como disforia de género. En particular, los investigadores están identificando similitudes y diferencias entre los aspectos de la estructura y la función de los cerebros de las personas trans y cisgénero que podrían ayudar a explicar la convicción de que el género y el sexo natal no coinciden.

Técnicas como la resonancia magnética funcional han comenzado a dar pistas sobre posibles fundamentos biológicos del género.

Los resultados pueden no tener mucho efecto sobre cómo se diagnostica y trata la disforia de género, señala Baudewijntje Kreukels, quien estudia incongruencia de género en el VU University Medical Center en Amsterdam. «Es realmente importante que no se vea como, ‘Cuando ves [disforia de género] en el cerebro, entonces es verdad'». Pero las ideas de dicha investigación podrían recorrer un largo camino para satisfacer el deseo de algunas personas transgénero de entiende las raíces de su condición, agrega. «De esa manera, es bueno saber si estas diferencias entre ellos y su sexo asignado al nacer se reflejan en medidas en el cerebro».

¿Un desajuste de desarrollo entre sexo y género?

Una hipótesis destacada sobre la base de la disforia de género es que la diferenciación sexual de los genitales ocurre por separado de la diferenciación sexual del cerebro en el útero, lo que hace posible que el cuerpo pueda desviarse en una dirección y la mente en otra. En la raíz de esto La idea es la noción de que el género mismo —el sentido de la categoría a la que pertenece, en oposición al sexo biológico— se determina en el útero para los humanos. Este no siempre ha sido el consenso científico. Tan recientemente como en la década de 1980, muchos investigadores argumentaron que las normas sociales sobre cómo criamos a nuestros hijos únicamente dictaban las diferencias de comportamiento que se desarrollaron entre niñas y niños.

Quizás el defensor más famoso de esta línea de pensamiento fue el psicólogo John Money, quien llegó al extremo de postular que un bebé varón con una anormalidad congénita del pene, o que había perdido su pene en un accidente quirúrgico, podría ser criado con éxito como una mujer después del tratamiento con cirugía y hormonas. Sin embargo, en al menos uno de los casos de Money, este curso de acción fracasó dramáticamente: el sujeto volvió a vivir como un hombre durante su adolescencia y luego se suicidó. Las diferencias de sexo en el cerebro ahora están bien documentadas, aunque la medida en que surgen de factores biológicos versus sociales todavía se debate con vehemencia.

La idea del desajuste del desarrollo se basa en dos conjuntos de hallazgos. Los estudios en animales demostraron que los genitales y el cerebro adquieren rasgos masculinos o femeninos en diferentes etapas de desarrollo en el útero, estableciendo el potencial de fluctuaciones hormonales u otros factores para colocar esos órganos en diferentes pistas. (Ver «Diferencias sexuales en el cerebro», The Scientist, octubre de 2015). Y los estudios en humanos han encontrado que, en varias regiones, los cerebros de las personas trans tienen un mayor parecido con los de las personas cis que comparten el género de los sujetos trans que a los del mismo sexo natal.

Dick Swaab, del Instituto de Neurociencia de los Países Bajos, es pionero en la neurociencia subyacente a la identidad de género. A mediados de la década de 1990, su grupo examinó los cerebros post mortem de seis mujeres transgénero e informó que el tamaño de la subdivisión central del núcleo de la cama de la estría terminal (BSTc o BNSTc), un área sexualmente dimórfica en el cerebro anterior que se sabe que es importante el comportamiento sexual estaba más cerca del de las mujeres cisgénero que de los hombres cisgénero. Un estudio de seguimiento de cerebros autopsiados también encontró similitudes en el número de una cierta clase de neuronas en el BSTc entre mujeres transgénero y sus contrapartes cisgénero, y entre hombres transgénero y hombres cisgénero. Estas diferencias no parecen ser atribuibles a la influencia de las fluctuaciones de hormonas sexuales endógenas o el tratamiento hormonal en la edad adulta. En otro estudio publicado en 2008, Swaab y un coautor examinaron el volumen postmortem del Subnúcleo INAH3, un área del hipotálamo previamente vinculada a la orientación sexual. Los investigadores encontraron que esta región era aproximadamente dos veces más grande en hombres cisgénero que en mujeres, ya sea trans o cisgénero.

Y no es solo la estructura del cerebro la que parece vincular a las personas transgénero más estrechamente con las personas de su género experimentado que las de su sexo natal. Las similitudes funcionales entre las personas transgénero y sus contrapartes cisgénero fueron evidentes en un estudio dirigido por Julie Bakker del Centro Médico de la Universidad VU y el Instituto Holandés de Neurociencia en Amsterdam que examinó la actividad neuronal durante una tarea de razonamiento espacial. Estudios anteriores habían indicado que el ejercicio involucró diferentes áreas del cerebro en hombres y mujeres. Bakker y sus colegas descubrieron que los niños trans (que no habían estado expuestos a la testosterona, pero que habían suprimido las hormonas puberales femeninas), así como los niños cisgénero, mostraron menos activación que las niñas cisgénero en las áreas frontales del cerebro cuando realizaron la tarea.

Algunos estudios han identificado características del cerebro transgénero que se encuentran entre lo que es típico para ambos sexos.

Otros estudios han señalado características del cerebro transgénero que se encuentran entre lo que es típico para ambos sexos, resultados que los defensores de la hipótesis del desajuste del desarrollo generalmente ven como un apoyo para su idea. En 2014, por ejemplo, Georg Kranz, neurocientífico de la Universidad de Medicina de Viena, usó datos de resonancia magnética para investigar las diferencias en la microestructura de la materia blanca entre los sujetos trans y cisgénero. Las mujeres cisgénero tenían los niveles más altos de una medida de una propiedad neural conocida como difusividad media, los hombres cisgénero los más bajos, y tanto los hombres como las mujeres transgénero se encontraban en el medio, aunque no se entiende completamente qué difusividad media puede representar fisiológicamente.»Parece que estos grupos transgénero estaban en una etapa intermedia «, dice Kranz. El control de los niveles hormonales de los individuos no alteró las diferencias entre los grupos, lo que llevó a los autores a sugerir que la microestructura de la materia blanca había sido moldeada por el entorno hormonal antes y poco después del nacimiento, Sin embargo, no se puede descartar la posibilidad de que las experiencias de la vida posterior también desempeñen un papel, agrega.

«Toda la evidencia disponible apunta hacia una identidad biológicamente determinada», dice Kranz. «En las personas [transgénero] se diría que hubo un desajuste en el medio de testosterona durante el desarrollo del cuerpo y luego durante el desarrollo del cerebro, de modo que el cuerpo se masculinizó y el cerebro se feminizó, o al revés».

Resultados mixtos para estudios del cerebro transgénero

Activista trans

Sin embargo, es poco probable que la identidad de género tenga una explicación biológica tan directa, y algunos estudios han identificado características del cerebro transgénero que parecen más cercanas al sexo natal, lo que pone en duda la hipótesis del desajuste del desarrollo. En un estudio de 2015 del Instituto de Neurociencia de los Países Bajos, una comparación de la distribución de la materia gris en 55 adolescentes transgénero de mujer a hombre y 38 de sexo masculino a mujer con controles cisgénero en el mismo grupo de edad encontró amplias similitudes en el hipotálamo y cerebelos de los sujetos transgénero y participantes cisgénero del mismo sexo natal. Sin embargo, hubo algunas diferencias en subregiones específicas.

Un estudio de 2013 que se centró en el grosor cortical, que tiende a ser ligeramente mayor en mujeres que en hombres, también arrojó resultados mixtos. Dirigidos por Antonio Guillamon, neurocientífico de la Universidad Nacional de Educación a Distancia en España, los investigadores analizaron las imágenes por resonancia magnética de 94 sujetos y descubrieron que el grosor cortical total de las mujeres y los hombres transgénero era más similar al de las mujeres cis que al de los hombres cis. Pero este hallazgo no fue cierto en todo el cerebro: en una estructura en el prosencéfalo conocida como el putamen derecho, que está involucrado en las tareas motoras y el aprendizaje, el grosor cortical en los hombres transgénero fue más similar al de los hombres cisgénero y las mujeres transgénero no mostró diferencias significativas de ninguno de los grupos de control cisgénero.

«Lo que encontramos es que, en varias regiones, las mujeres cis, las trans de hombre a mujer y las trans de mujer a hombre tienen una corteza más gruesa que los hombres cis, pero no en las mismas regiones», dice Guillamon, quien planteó la hipótesis en un artículo de revisión de 2016 que los cerebros de las mujeres cisgénero, las mujeres transgénero, los hombres transgénero y los hombres cisgénero pueden tener un fenotipo distinto. «La corteza es vital para el género».

En otro estudio que arrojó resultados mixtos con respecto a la hipótesis del desajuste del desarrollo, los investigadores de la Universidad RWTH Aachen en Alemania probaron cómo las personas cisgénero y las mujeres transgénero discriminan entre las voces de hombres y mujeres. El equipo descubrió que en algunos aspectos, como el nivel de activación de un área del cerebro llamada giro frontal superior derecho, las mujeres trans y cis eran similares, mientras que los hombres cisgénero mostraron una mayor actividad, posiblemente reflejando un mayor esfuerzo cognitivo en la tarea.

Sin embargo, a pesar de los niveles similares de activación entre las mujeres trans y cis, las mujeres transgénero fueron igualmente buenas para identificar las voces masculinas y femeninas, mientras que a ambos grupos cisgénero les resultó más fácil identificar las voces del sexo opuesto.

«En general, vemos en algunas medidas que [las personas transgénero] realmente muestran estas similitudes con las personas [que] comparten su identidad de género, pero no para todas las medidas», dice Kreukels. Los investigadores «todavía están tratando de desentrañar» esas similitudes y diferencias en el cerebro, dice ella.

Identidad de género: un fenómeno complejo

Incluso si el entorno prenatal puede empujar el cuerpo y el cerebro en diferentes direcciones, probablemente esa sea solo una faceta de las fuerzas subyacentes a la disforia de género, dice Kreukels. La imagen completa, explica, es probable que sea «una combinación entre factores biológicos, psicológicos y sociales, porque realmente pensamos que es una interacción compleja entre todos estos factores, y hasta ahora la investigación no ha dado una solución para eso».

Ivanka Savic, neurocientífica del Instituto Karolinska en Suecia, también duda del poder explicativo de la hipótesis del desajuste del desarrollo. «No es tan simple que el transgenderismo se deba a esta disparidad entre el sexo del cerebro y el sexo del cuerpo», dice ella. En 2011, por ejemplo, Savic y un colega descubrieron que dos regiones cerebrales, el tálamo y el putamen, eran más pequeñas en las mujeres transgénero que en los controles cisgénero, pero el volumen general de materia gris era mayor. Estas regiones cerebrales habían demostrado en estudios anteriores que «Percepción media del cuerpo», señala Savic, por ejemplo, en estudios de resonancia magnética funcional donde a las personas se les mostraron fotografías de sí mismos y de otros. «La disforia es estar descontento con el propio cuerpo [de uno], sintiendo cada mañana que» Este cuerpo es mío, pero no soy yo «», dice.

En el trabajo de seguimiento, el grupo de Savic comenzó a explorar las redes neuronales del cerebro, según lo reveló fMRI, y descubrió que «las conexiones entre las redes que median en uno mismo y las redes que median en el propio cuerpo, mi cuerpo, eran más débiles en las personas transgénero», explica. . Específicamente, en comparación con las personas cisgénero de ambos sexos, los hombres transgénero mostraron menos conectividad entre las regiones conocidas como cingulado anterior, cingulado posterior y precuneus cuando veían imágenes de sí mismos. Pero cuando las imágenes se transformaron para parecer más masculinas, la conectividad entre el cingulado anterior y las otras dos regiones aumentó.12

Una dificultad para interpretar las diferencias observadas entre los grupos es que no está claro cuándo o por qué se desarrollaron esas diferencias, dice Sven Müller, psicólogo de la Universidad de Gante en Bélgica; y las correlaciones reportadas pueden no reflejar relaciones causales. «Creo que aún no se ha emitido el juicio» sobre la medida en que la incongruencia de género tiene una causa biológica, dice. «El cerebro es extremadamente plástico en la edad adulta», señala, por lo que las diferencias identificadas entre las personas transgénero y cisgénero pueden o no haber estado presentes desde el nacimiento.

Es uno de los puntos fundamentales en la biología y la biología de los humanos. Antonio Guillamon,

 Universidad Nacional de Educación a Distancia, España

Además, los desafíos logísticos se enfrentan a los científicos que buscan una comprensión biológica de la disforia de género. Por lo general, es difícil reclutar suficientes sujetos transgénero para realizar estudios con alto poder estadístico. Pero algunos investigadores están trabajando para remediar ese problema. En 2017, por ejemplo, el Consorcio ENIGMA, que promueve la creación de redes y el intercambio de información entre los investigadores que trabajan para detectar efectos genéticos modestos en la estructura y función del cerebro, lanzó un nuevo grupo de trabajo centrado en las personas transgénero. Y la genetista Lea Davis de la Universidad de Vanderbilt está organizando un esfuerzo aún por financiar para secuenciar y analizar los genomas de miles de personas trans y cisgénero en busca de variaciones relacionadas con la identidad de género.

Además del gran misterio con respecto a las raíces de la identidad de género, los investigadores en el campo tienen una serie de preguntas persistentes. Por ejemplo, para las personas que hacen la transición para identificarse como un género binario diferente al asignado al nacer, «todavía no sabemos si la transexualidad de hombre a mujer y de mujer a hombre es realmente el mismo fenómeno, o. . . [si] tienes un resultado análogo en ambos sexos pero tienes diferentes mecanismos detrás de esto ”, dice Elke Smith, un estudiante graduado de la Universidad RWTH Aachen en Alemania y autor de una revisión sobre el cerebro transgénero. Otras preguntas pendientes incluyen qué, si las hay, existen diferencias en los cerebros de las personas transgénero con diferentes orientaciones sexuales, y entre aquellos cuya disforia de género se manifiesta muy temprano en la vida y aquellos que comienzan a sentirse disfóricos durante la adolescencia o la edad adulta, dice Kreukels. También se debe determinar, agrega Savic, si las diferencias cerebrales que se han identificado entre las personas cis y trans persisten después del tratamiento hormonal. (Ver «El efecto del tratamiento hormonal en el cerebro» a continuación).

Más investigación Guillamon sugiere que podría aclarar aún más la base no solo de la disforia de género, sino también del género mismo, con implicaciones mucho más allá de los pronombres con los que nos identificamos. “Filogenéticamente, y con respecto a la evolución. . . es importante saber si uno es hombre o mujer «y con quién copular», dice. «Es uno de los puntos fundamentales en la biología y la biología de los humanos».

Savic dice que espera que los resultados de los estudios sobre personas transgénero ayuden a que la identidad de género sea un tema menos cargado. «Esto es solo parte de la biología, de la misma manera que tengo el pelo negro y alguien tiene el pelo rojo».

Por ahora, como es el caso de muchos aspectos de la experiencia humana, los mecanismos neuronales subyacentes al género siguen siendo en gran medida misteriosos. Si bien los investigadores han documentado algunas diferencias entre los cerebros de las personas cis y transgénero, aún no se ha encontrado una firma neuronal definitiva del género, y tal vez nunca lo sea. Pero con la disponibilidad de un arsenal cada vez más poderoso de neuroimagen, genómica y otras herramientas, los investigadores están obligados a obtener más información sobre esta faceta fundamental de la identidad.

EL EFECTO DEL TRATAMIENTO DE HORMONAS EN EL CEREBRO

Para evitar efectos de confusión, muchos estudios que comparan los cerebros de personas trans y cisgénero solo incluyen sujetos transgénero que aún no han comenzado tratamientos para alinear los niveles de hormonas sexuales clave con los de sus géneros experimentados. Pero algunos grupos están explorando específicamente los efectos que estos tratamientos podrían tener en el cerebro. «Hay un debate en curso sobre si la administración hormonal en individuos adultos cambia el cerebro o no», dice Sven Müller, psicólogo de la Universidad de Gante en Bélgica. Señala que si el tratamiento hormonal de sexo cruzado puede moldear el cerebro adulto, es importante averiguar «qué le sucede al cerebro y cuáles son las implicaciones para ciertas funciones cognitivas».

Solo unos pocos estudios han abordado la cuestión de cómo estos tratamientos hormonales afectan el cerebro. En uno dirigido por Antonio Guillamon de la Universidad Nacional de Educación a Distancia en Madrid, los investigadores descubrieron que la testosterona engrosó la corteza de los hombres transgénero, mientras que seis meses o más de tratamiento con estrógenos y antiandrógenos condujeron a un adelgazamiento de la corteza en las mujeres transgénero (J Sex Med, 11: 1248-61, 2014). Un estudio holandés concluyó de manera similar que los volúmenes cerebrales generales de las mujeres transgénero disminuyeron como resultado del tratamiento, mientras que los de los hombres transgénero aumentaron, particularmente en el hipotálamo (Eur J Endocrinol, 155: S107-14, 2006). Y el año pasado, la neurocientífica del Instituto Karolinska Ivanka Savic descubrió que los cerebros de los hombres transgénero que tomaban testosterona mostraron varios cambios, incluidos aumentos en la conectividad entre la unión temporoparietal (involucrada en la percepción del propio cuerpo) y otras áreas del cerebro (Cereb Cortex, doi: 10.1093 / cercor / bhx054, 2017).

En otro estudio publicado el año pasado, de 18 hombres transgénero y 17 mujeres transgénero que habían recibido al menos dos años de terapia hormonal, y 57 controles cisgénero de ambos sexos, Müller y sus colegas encontraron indicaciones de que tales tratamientos hormonales podrían incluso afectar regiones del cerebro. que no se consideran comúnmente entre las personas sensibles a los esteroides sexuales, específicamente, el giro fusiforme, involucrado en el reconocimiento de caras y cuerpos, y el cerebelo, conocido en parte por su papel en el control motor (Neuroendocrinology, 105: 123-30 , 2017). Además, señala, los cambios en el cerebelo estaban relacionados con la duración del tratamiento. «Las personas podrían necesitar ampliar el alcance en cuanto a en qué parte del cerebro están buscando efectos [de los tratamientos hormonales]».

Además de arrojar luz sobre las redes cerebrales que controlan la percepción de género y la disforia, los resultados de estos estudios se sumarán a lo que se sabe sobre los efectos del tratamiento hormonal en las personas transgénero, dice Savic. «Si potencialmente brindamos tratamiento con hormonas sexuales, lo que deberíamos hacer para las personas que lo necesitan, es muy importante saber qué hacen las hormonas sexuales en el cerebro».

https://www.the-scientist.com/features/are-the-brains-of-transgender-people-different-from-those-of-cisgender-people-30027

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